AEROPUERTO PUERTO NATALES. A PASOS DE TORRES DEL PAINE

El aeropuerto de Puerto Natales o Teniente Julio Gallardo, dispone de una pista de asfalto de 1760 metros de largo y 30 de ancho, que esta absolutamente operativa para recibir aviones del tipo: Boeing 737 (110-189 pasajeros) o Airbus A320. Prueba de ello, es que durante la temporada 2006-2007 arribaron varios vuelos chárter con turistas europeos –principalmente franceses- utilizando aeronaves del tipo Boeing 737-200 Advance (120 pasajeros) operados por la empresa nacional Sky Airlines. Además, en forma regular es utilizado por la regional Aerovías DAP y en la actualidad, los emprendedores argentinos esperan concretar un acuerdo para establecer un “puente aéreo” entre el aeropuerto de Calafate y el de Natales, par extender su oferta turística en Patagonia. 

Ubicado a 7 km de la ciudad de Puerto Natales, fue inaugurado en 1995 con el propósito de facilitar el acceso al Parque Nacional Torres del Paine. En el, el estado, ha invertido una cantidad significativa de recursos para atender una creciente demanda de turistas y ofrecerles las máximas condiciones de seguridad. Recientemente, la Dirección de Aeropuertos, instalo un moderno sistema de luces que permite aumentar su operatividad a las 24 horas del día, mejorando su acceso en horario nocturno y en condiciones de poca visibilidad, como lo señalan las autoridades de la FACH (Fuerza Aérea de Chile). 

En los proximos años, se espera ampliar la pista a 2440 metros de largo por 45 metros de ancho, y ampliar el ternminal de pasajeros, para que puedan operar aviones de mayor envergadura como los A319 y A320. 

Algunos, a pesar de que resulta obvio el rol que ha jugado el estado en el desarrollo regional, siguen sosteniendo que la subutilización del terminal aéreo, es consecuencia de que “las autoridades chilenas caminan a paso de tortuga para tomar decisiones que impulsen su uso más frecuente” (“La Prensa Austral -28/4/2007- Manuel Rodríguez).

Otros –entre los que me incluyo- planteamos que es parte de las políticas implementadas por LAN Chile y su decisión de seguir utilizando el aeropuerto de Punta Arenas -distante a 257 Km. al sur del Paine- como su base de operaciones, olvidándose de Natales. Una decisión, que no se relaciona con las condiciones técnicas y de seguridad que ofrece el terminal, sino con una "curiosa" estrategia comercial. Una decisión respetable, por cierto, pero ha derivado, a falta de otras alternativas, no solo en practicas impositivas –tarifas, horarios- sino también, ha limitado la afluencia de un mayor numero de turistas –incluidos los nacionales, para los cuales resulta, en muchos casos, prohibitivo- que además, deben asumir costos adicionales para trasladarse desde Punta Arenas al Paine. 

No pretendo que LAN asuma un rol solidario y subsidie los precios a Patagonia. Pero de vez en cuando, es bueno mirar al jardín del vecino y aprender de la experiencia de otros…En este sentido, la experiencia de los emprendedores argentinos, puede ser un buen referente o incluso un modelo para imitar. Hacia 1997 había en El Calafate (Argentina) un aeropuerto de tercera categoría –dicho por ellos- al que sólo podían llegar aviones muy pequeños. Las autoridades de Turismo de la Provincia de Santa Cruz, decidieron invertir -al igual como se ha hecho en Puerto Natales- en un nuevo terminal aéreo para facilitar el acceso al Parque Los Glaciares. De esta forma, no sólo redujeron las horas de viaje innecesario y tedioso desde Río Gallegos (352 Km al oriente.), sino también, mejoraron su accesibilidad, extendiendo el servicio a todo el año. 

Y los resultados de su estrategia y la decisión de avanzar en este sentido, están a la vista. Mientras el aeropuerto de El Calafate –que entro en operaciones recién en Noviembre de 2000- recibió ya el año 2006 a 188 mil pasajeros el de Natales (Chile), sólo movilizó a 3.600 (la mayoría de ellos en vuelos chárter). La desigualdad de movimiento entre ambos terminales, no solo es abismante, sino también, un motivo de preocupación, más aún, cuando gran parte del desarrollo futuro que se prevee para la región esta asociado al turismo.  

Max Salas, de la Asociación de Empresarios Unidos de la provincia de Ultima Esperanza, a señalado recientemente que “el uso regular de este terminal, sería sin lugar a dudas, un aporte extraordinario para el desarrollo de la Región de Magallanes, permitiendo aumentar significativamente el flujo de turistas”. Por ello, cuando a mediados del año pasado se supo que Sky Airlines y Air Comet Chile, entre sus planes de desarrollo para el 2008, esperaba ofrecer un servicio regular hacia Punta Arenas - Puerto Natales y El Calafate, uniendo estas ciudades con vuelos directos desde Santiago, la alegría entre la población y los empresarios turísticos, no se hizo esperar. 

¿Quiénes son estos nuevos operadores aéreos de las rutas australes? Sky Airlines es una línea aérea chilena pequeña, pero no por ello menos eficiente y competitiva. Dispone de una moderna flota de aviones Boeing 737-200 Advanced. Ha operado la ruta en temporadas anteriores con vuelos chárter. Espera hacer su vuelo inaugural el 8 de enero de 2008, con una oferta promocional de 2 boletos por el precio de 1. Al valor del pasaje hay que agregar la tasa de embarque y los cupos son limitados. La promoción dura hasta el 31 de enero para volar hasta el 31 de marzo de este año. 

Las rutas a las que se puede optar son Puerto Montt, con tres vuelos diarios; Balmaceda con 2 vuelos diarios; Puerto Natales con 3 vuelos diarios; y Punta Arenas con 2 vuelos diarios. 

Air Comet Chile, conocida en Chile como Aerolíneas del Sur -hasta septiembre de 2007- inaugurara su ruta Santiago, Puerto Natales, Punta Arenas, Santiago a partir de mediados de mes, con vuelos, en principio, los días sábados y domingos. 

Para la próxima temporada proyecta invitar a un grupo de empresarios nacionales a Madrid para el lanzamiento oficial de un vuelo directo desde esta ciudad a Puerto Natales, ocupando el espacio que dejo vacante la desaparecida Air Madrid (Madrid – Santiago). 

Y es por ello, que la mayor cantidad de expectativas, en el corto y mediano plazo, están centradas en la incorporación y permanencia de Air Comet Chile a las rutas australes.¿Y por qué? Porque hasta ahora, LAN no había tenido una competencia de peso en sus rutas. Air Comet Chile, puede ser esta. Forma parte del grupo Marsans, uno de los líderes del sector turístico en España desde hace más de 90 años. Está integrado por siete compañías aéreas, agencias de viaje, mayoristas turísticos, empresas de transporte vial, cruceros y cadenas hoteleras que se han posicionado con éxito en varios países de Europa y Latinoamérica. 

Con una facturación de más de 5.600 millones de dólares anuales y 26 mil empleados, dispone de un mayor soporte financiero para enfrentar una estrategia comercial agresiva -como la que se requiere para doblarle la mano a LAN- constituyéndose en una alternativa real en las rutas aéreas del hemisferio sur. A ello debemos agregar, que como parte de sus estrategias de desarrollo regional, ha establecido una alianza con la empresa naviera y de turismo regional Skorpios (que navega actualmente por los canales patagónicos) con quien comenzará a abrir nuevos espacios de desarrollo turístico. 

Lo que hasta los primeros días de enero eran suposiciones, el 8 se convirtió en realidad. Air Comet Chile lanzó una oferta imperdible -de aquellas soñadas- con pasajes a todo Chile por $30.000 pesos ida y vuelta, más impuestos y cargos por servicio. La promoción está disponible desde el pasado 8 de enero y se extenderá hasta el 3 de febrero próximo, con una oferta de 30 mil asientos (cupos) para cualquiera de las rutas en las que opera la compañía en Chile: Iquique, Calama, Antofagasta, Concepción, Puerto Montt y Punta Arenas, además de sus recién inaugurados destinos a Temuco, Balmaceda y Puerto Natales. Los pasajes pueden ser comprados en cualquier agencia de viajes, oficinas de la línea aérea o a través de su call center. El período para poder volar, una vez adquirido los boletos, será entre el 8 de enero y el 30 de diciembre de 2008 según los cupos disponibles. Acceder al Parque Nacional Torres del Paine, hoy, es un regalo. 

De mantenerse en uso durante todo el año este terminal aéreo, es posible desarrollar el turismo invernal en Torres del Paine. Una apuesta turística que se inicio el año pasado , para mostrar la cara menos conocida del parque. Pero también, para acceder al otrora pueblo sin gracia, que servía de escala obligada para una visita a Torres del Paine. 

Hoy Puerto Natales está más cosmopolita que nunca. Cambio definitivamente de cara. Abundan los nuevos restaurantes, hay nuevos lugares donde se habla más inglés que castellano y se han inaugurado exclusivos hoteles que abren todo el año. Porque la Patagonia no da tregua, ni descansa. Incluso en invierno es un destino relevante, que ha convertido a Puerto Natales, no solo en una de las ciudades del sur de Chile de mayor desarrollo en los últimos años, sino también, en un destino en si mismo. No por nada, los emprendedores del otro lado de la cordillera, que han hecho del turismo una fuente significativa de ingresos, están pensando en establecer un puente aéreo entre Calafate y Puerto Natales, para extender su oferta turística en Patagonia, más allá de la temporada estival (alta).
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